Las primeras computadoras personales

La creencia general es que las primeras computadoras personales (PCs) no hicieron su aparición hasta mediados de los 1970s y que hasta entonces todas las computadoras eran máquinas enormes que ocupaban espacios inmensos y que solamente eran accesibles a las grandes entidades comerciales y educativas.

La realidad es otra. Dos décadas antes ya existían artefactos mecánicos pequeños capaces de ejecutar cómputos digitales. Se anunciaban en las revistas para aficionados a la electrónica. (¡Los primeros geeks!). En su mayoría los vendían en piezas con instrucciones para armarlos, aunque alguno que otro se conseguía montado y listo para operar.

Aunque desde el momento en que se presentó la primera para la venta fueron surgiendo muchas, hechas por diversos fabricantes y aficionados, aquí presento solamente las que, por alguna que otra razón, considero que fueron significativas.

Si se me quedó alguna que ustedes entiendan que es importante, déjenme saber.

Simon Mechanical Brain (1950)

Esta fue la primera computadora personal de la historia.

En 1949 el inventor Edmund Berkeley escribió un libro titulado Giant Brains, or Machines That Think (Cerebros Gigantes, o Máquinas que Piensan). En 1950-51 presentó, en la revista Radio Electronics, una serie de artículos donde presentaba los planos para construir a Simon.

La máquina funcionaba a base de relés (relays), los programas se corrían por medio de rollos de papel en los que se hacían perforaciones que suministraban la data para hacer las operaciones aritméticas y lógicas. Su capacidad era para solamente 2 bits de información. Para los que no lo sepan, 8 bits forman un byte y hoy día hablamos de tetrabytes.

También se podían comprar armadas y listas para usarse por $600.

Simon permitió que cualquier persona pudiera tener la experiencia de construir una computadora digital sencilla.

Minivac 601 (1961)

Diseñada por Claude Shannon , era una computadora electromecánica digital que funcionaba usando seis relés como interruptores lógicos y de almacenamiento, con una capacidad de 6 bits de entrada/salida. Su precio de $85 por piezas y planos hacía que estuviera al alcance de cualquiera interesado en construir una computadora personal.

Un dato curioso es que, aunque tuvo gran aceptación entre los aficionados, a las grandes compañías no les interesaba adquirir una Minivac 601  para usarla para entrenar a sus empleados en el uso de computadoras porque la veían como un juguete.

La solución de la compañía vendedora, Scientific Development Corporation, ofrecer una montada, pintada de color gris metálico, con un nuevo nombre, Minivac 6010 y con el precio aumentado a $479. Como resultado, se  vendieron miles se a las mismas compañías que anteriormente no las querían ¡y al precio mayor!

DEC PDP-8 (1965)

Diseñada por Edson de Castro, de la Digital Equipment Corporation (DEC).

Con una capacidad de 12 bits y con un tamaño similar a una neverita mini-bar, se vendieron unas 50,000 a pesar de su elevado precio de $7,000 (equivalente a $51,000 hoy día).

Para 1968 hicieron un modelo más pequeño, la Digital PDP-8/S, que también fue muy exitosa.

Honeywell Kitchen Computer (1969)

Esta fue una de las pocas computadoras personales en la historia que, según se asegura, nunca vendió un solo modelo.

Su nombre oficial era Honeywell H316 Pedestal Model, era ofrecida exclusivamente por la famosa y exclusiva tienda por departamentos Neiman Marcus, para las amas de casa.

La máquina no era otra cosa que un libro de recetas electrónico al que, supuestamente, se le podían añadir recetas. Venía incrustada en un mueble que tenía su propia tabla para cortar comida, pesaba 150 lb (68 kg), incluía algunas recetas ya programadas y tenía un  “módico” precio de $10,000 (equivalente a $62,000 hoy día, o sea, el costo de un automóvil de lujo). Pero como un “incentivo” especial, el precio incluía un curso de dos semanas para aprender a programarla.

CT-650 (1967)

Cuando originalmente fuera diseñada y desarrollada por Irving Becker, la llamaban  The Paperclip Computer, supuestamente porque cualquiera la podía armar utilizando artículos comunes, como por ejemplo, sujetapapeles (paperclips), siguiendo las instrucciones de un “kit”.

Luego, en 1969, la compañía COMSPACE produjo una comercialmente con el nombre Arkay CT-650, que medía 54” (137 cm) de largo por 22” (55.87 cm) de ancho y se vendía por $1,000.

Imlac PDS-1 (1970)

Esta computadora personal se considera como la antecesora de todas las mini computadoras graficas modernas.

Incluía un monitor blanco y negro de 14” integrado a la caja, teclado, un procesador para la memoria y otro para las gráficas y costaba $8,300 (precio básico, sin aditivos). Es importante mencionar que esta máquina tenía la misma capacidad que la IBM 2250 que costaba nada menos que $250,000 (equivalente a $1.5 millones USD hoy día)

Fue la primera cuyo procesador permitía el despliegue de gráficas vectoriales. Las anteriores lo hacían con mapas de bits (bitmaps). De hecho, tenían disponible un programa llamado CES que usaban las imprentas para tipografía.

Tenía la capacidad de correr programas remotamente y los aficionados la usaban para jugar un juego llamado MazeWar a través de ARPANET (precursora del internet).

Kenbak-1 (1971)

Diseñada por John Blankenbaker, se vendía exclusivamente por medio de anuncios en revistas técnicas como Scientific American. Era pequeña, tenía una memoria de 256 bytes y costaba $750. Se programaba por medio de la activación una serie de botones e interruptores y los resultados eran presentados por medio de luces.

Aunque para ese tiempo un panel de jueces, en un concurso auspiciado por el Computer History Museum y el American Computer Museum, la declaró como la Primera Computadora Personal del Mundo (que, obviamente, no es cierto), solo se manufacturaron y vendieron unas 40 unidades.

HP 9830 (1972)

Construida y promovida por la Hewlett-Packard como una calculadora programable, fue la primera computadora de escritorio que contenía todo-en-uno. El monitor era una pequeña pantalla integrada, incluía una impresora térmica, el lenguaje BASIC en la memoria de solo lectura (Read Only Memory, o ROM), se le podía añadir un disco duro y costaba $5,975.

No se conoce mucho de ella porque la HP la mercadeaba primordialmente para los científicos e ingenieros.

Micral N (1973)

Diseñada por el ingeniero François Gernelle, de la compañía francesa Intertechnique. Usaba un chip Intel 8008 y fue la primera computadora comercial con un microprocesador que se vendía montada y no en un kit, por $1,750.

Tenía un sistema operativo llamado PROLOGUE, se programaba con tarjetas perforadas y utilizaba un teletipo para imprimir los resultados.Para competir en el naciente mercado de las computadoras personales, ofrecían un monitor, teclado y un lector de discos flexibles de 8”.

Xerox Alto (1973)

Se considera que esta máquina tuvo el diseño más innovador en la historia de las computadoras personales. Fue la primera en incluir un mouse, una interfaz gráfica de usuario (GUI) y una tarjeta Ethernet para comunicarse con otras computadoras. Pasaron más de 10 años antes de que otras compañías ofrecieran computadoras con tales adelantos.

Se construyeron solamente unas 2,000 unidades que se utilizaron primordialmente en los laboratorios y oficinas de la Xerox y en varias universidades por muchos años.

La Xerox Alto fue muy influyente en el diseño de las próximas computadoras personales, en particular la Apple Macintosh.

HP 65 (1973)

Aunque parecía una calculadora, era completamente programable con una tarjeta magnética. De hecho, la Hewlett-Packard al introducirla al mercado mediante un artículo en el HP Journal, se refirió a ella como una computadora personal de bolsillo.

Tenía 9 registros de almacenaje y se le podían dar 100 instrucciones con las teclas. El manual de instrucciones incluía algoritmos para cientos de aplicaciones, incluyendo entre otras, soluciones para ecuaciones diferenciales, trigonometría y estadísticas.Aún con su elevado precio de $750, fue un éxito entre los ingenieros y los matemáticos.

La HP 65 acompañó a los astronautas en varias misiones espaciales, como un apoyo a las computadoras de las naves en caso de que alguna se dañara.

Scelbi-8H (1973)

Dicen algunos que esta fue la primera computadora personal que se vendió exclusivamente como un kit para armar. Su precio era $440, pero terminaro vendiéndola armada por $565.

Diseñada por Nate Wadsworth y Bob Findley, usaba el microprocesador Intel 8008, de 8 bits y tenía una memoria RAM de 1k. El nombre Scelbi representa las siglas de SCientific ELectronic BIological.

MITS Altair 8800 (1975)

Fue la primera computadora personal que se vendió al público en grandes cantidades.

El magazín para aficionados Popular Electronics, presentó un anuncio para una computadora que usaba el procesador Intel 8008, que se vendía como un kit, por $439 o armada, por $621.Lo interesante de esta era que usaba, por primera vez en la historia, un lenguaje de programación escrito por la Microsoft, al que llamaron Altair BASIC.

Aunque la intención era vender unos 200 kits, en el primer mes vendieron miles de las Altair 8800, pero no en kits, sino armadas, principalmente a pequeños negocios.

Esta computadora fue la que encendió la chispa de la revolución de micro computadoras de los años subsiguientes.

IBM 5100 (1975)

Este fue el primer intento de la IBM de producir una computadora personal, 6 años antes de que produjeran la famosa IBM PC.

Era una unidad integrada que contenía un procesador de 16 bits, teclado, monitor de 5”, sistema de almacenaje por medio de cintas magnéticas, 32 o 64 kb de memoria RAM y adaptador para comunicarse con otras computadoras. Se le podía conectar un monitor externo de mayor tamaño.

Debido a que la intención era que la IBM 5100 fuera una computadora portátil, la vendían con su propia maleta, pero tenía dos problemas bastante serios, uno era que pesaba 55 lb (25 kg), lo que la hacía bastante pesada y el otro era que tenía un precio  demasiado alto: $13,975 con 32K de RAM (equivalente a $55,000 hoy día) y $19.975 con 64K (equivalente a $85,000).

Xerox NoteTaker (1976)

El Xerox NoteTaker fue la primera computadora personal portátil, aunque nunca se produjo en cantidades comerciales. De hecho, la Xerox solo desarrolló 10 prototipos. Fue diseñada con la tecnología más avanzada de su época, con el solo propósito de demostrar que era factible. Tenía un monitor integrado, unidad de disquete, un mouse, 128k de memoria RAM (que para entonces era una cantidad exorbitante) y un procesador que corría a 1 mhz. Fue la primera computadora que incluyó la interfaz gráfica de usuario (GUI).

La Xerox NoteTaker estaba construida como un maletín que se abría girando la tapa, que era el teclado. Cerrada, parecía una máquina de coser portátil y pesaba 48 lb (22 kg).

Si esta máquina se hubiera producido para la venta, la hubieran tenido que vender por $50,000 USD. No obstante, influenció el diseño de las próximas computadoras portátiles, como por ejemplo, la Osborne 1, que salió al mercado en 1981.

Apple 1 (1976)

La primera computadora personal, de producción en masa que tuvo gran éxito comercial. Producto de la habilidad del diseñador Steve Wozniak y del empresario Steve Jobs. Fue la primera computadora que produjo Apple.

Para poder financiarla, Wozniak vendió su calculadora HP-65 por $500 y Jobs vendió su guagua VW. Las primeras 50 fueron hechas a mano por ellos mismos.

En vez de un procesador Intel, usaron el nuevo Motorola 6800, que costaba menos. Por $666, al público se le vendía una computadora que consistía de una tabla de circuitos (motherboard) que contenía su propia conexion para un fuente de energía (power supply), interruptor para encenderla y apagarla, 4k de memoria RAM, expandible a 8k,  las salidas para conectarle un teclado ASCII y un televisor común.

La idea era que cada cual le proveyera su propia caja. Algunos le construyeron una caja de madera y otros de metal.

Hubo uno que instaló su Apple 1 dentro de un maletín, con la tabla de circuitos en la tapa superior y el teclado en la parte inferior, así creando la primera computadora tipo laptop.

La Apple1 marcó el paso de transición de las computadoras con interruptores y luces hacia las de sistemas gráficos interactivos.

Curiosamente, ellos fueron a venderle la idea de producir la máquina a la Hewlett-Packard, pero un alto ejecutivo de esa compañía les rechazó la oferta alegando que ese tipo de computadora era exclusivamente para aficionados y nadie iba a querer tener una en un escritorio de su casa.

En el 2010 una Apple 1 con el número de serie 82 fue vendida por la subastadora Christie’s en Londres, por £133,250 ($210,000 USD).

En 1977, a los 12 meses de haber lanzado la Apple 1, salió al mercado la Apple 2 que venía completa con su monitor, teclado y módulo para almacenamiento con discos flexibles (floppy drives). Esa les trajo unos ingresos de $79 millones USD en el primer año desde su lanzamiento.

Osborne 1 (1981)

Esta se distingue porque fue la primera portátil que tuvo éxito comercial, aunque no le duró mucho. Su diseño  había sido inspirado por la Xerox NoteTaker, que mencionáramos anteriormente.

Por $1,795, se obtenía una computadora-maletín, con un sistema operativo CP/M 2.2,  un procesador Z80 que corría a 4 mhz, 60 kb de memoria RAM, un teclado profesional de se podía separar de la caja, monitor integrado de LCD con pantalla de 5”, puerto paralelo para conectar una impresora, puerto en serie para conectar un modem y dos unidades para discos flexibles de 5¼ “. Pesaba unas 24 lb (11 kg).

Se la entregaban con un set completo de programas: CBASIC, Wordstar (procesador de textos), SuperCalc (hoja de cálculo), MailMerge (programa para correos electrónicos) y dBase II (base de datos).

A los 8 meses de lanzada al mercado, se vendían unas 10,000 unidades por mes, pero los usuarios comenzaron a quejarse de que la pantalla era muy pequeña y que las unidades para discos flexibles no tenían suficiente capacidad para aplicaciones de negocios. Debido a eso, las ventas fueron disminuyendo.

Entonces, el fabricante cometió un error que ha pasado a la historia como el Efecto Osborne (Osborne Effect), que consistió de anunciar un nuevo modelo ( el Osborne Executive), que resolvía los problemas y mejoraba el equipo existente (la Osborne 1), sin tenerlo disponible.

El resultado fue que las ventas de la Osborne 1 se estancaron por completo y cuando por fin salió el nuevo modelo, la competencia se les había adelantado, ofreciendo mejores y más baratas computadoras, hasta el punto que no pudieron vender ni las existentes ni las nuevas y terminaron en quiebra.

IBM PC: Model 5150 (1981)

Aunque  a otras máquinas se les había llamado computadoras personales, debido a su tremendo éxito, fue la primera a la que se le aplicó oficialmente el termino de PC (Personal Computer).

Su precio básico era de $1,565 USD que incluía una caja de metal que contenía un procesador Intel 8088 de 8 bits, 16k de memoria RAM y un módulo para discos flexibles.

Pero si se le añadía un monitor, teclado, mas memoria RAM, un módulo adicional para  discos flexibles, disco duro u otras opciones, podía llegar a costar  $6,000 USD (equivalente a $15,000 hoy día).

Obviamente, esos precios la hacían muy costosa como para que una persona común pudiera comprar una para tenerla en su casa, así es que la IBM dirigió su mercadeo hacia los negocios y en ese renglón fueron muy exitosos.

Lo interesante de esta computadora fue que la IBM, en vez de desarrollar sus propios equipos y programas, utilizó los  componentes que había disponibles en el mercado, como por ejemplo, el procesador de Intel y el sistema operativo de Microsoft.

Eso le dio la idea de hacer lo mismo a otras compañías. Entonces comenzó la producción de las llamadas IBM Compatibles o IBM Clones, que eran mucho más baratas y por consiguiente, han dominado el mercado desde entonces.

Epson HX-20 (1981)

Se distingue porque es considerada como la primera y verdadera computadora laptop. ¡Pesaba solamente 3.5 lb (1.6 kg)!

Incluía una batería recargable, teclado, pantalla LCD de 120 x 32 pixeles, dos microprocesadores Hitachi 6301, mini impresora, lenguaje de programación EPSON BASIC, 16 kb de memoria RAM expandible a 32 Kb, un micro-casete para almacenar datos y su propio maletín. Costaba $795.

Commodore 64 (1982)

Esta fue la computadora personal más vendida en la historia. En la década de los 1980s se vendían unas 400,000 mensualmente.

Se distinguió por sus excelentes capacidades gráficas y de sonido. Venía preparada para conectarse a monitores de colores, televisores, palancas de mandos de juego (joysticks), bocinas estéreo, grabadoras, etc. Para ella se llegaron a crear sobre 10,000 programas de todo tipo. Su tecnología la hizo ideal para la generación de música digital y para una inmensa variedad de juegos.

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